Advertisement

Subscribe
to the
Weekender

Advertisement

En Español: Marcelo Mena Carrasco, a Chilean environmental official who leads by example

Posted by Alba Laragranero | Jul 11, 2017 | Community/News

Bajo el sol Marcelo Mena Carrasco takes a selfie with Michelle Bachelet, the President of Chile. — photo from Facebook

Marcelo Mena Carrasco, un ministro chileno que predica con el ejemplo

Marcelo Mena Carrasco tenía solo 7 años cuando su padre le dijo que él y toda su familia iban a dejar su Santiago de Chile natal para mudarse a Iowa City. Corría el año 1983 y Marcelo tuvo que enfrentarse a un mundo que hablaba un idioma que él todavía desconocía. Sólo un par de años más tarde, Marcelo acudió al Estadio Kinnick para ver el partido Iowa-Michigan y celebró la victoria 12-10 del equipo local como un iowano más.

La familia de Marcelo puso empeño en recibir en Iowa a otros inmigrantes hispanos. Su familia había llegado con el único contacto de un tío que había partido hacia Iowa unos años antes para empezar el doctorado, pero la gente de Iowa los había hecho sentir pronto en casa y así quisieron hacer sentir a los que vinieron después. Marcelo jugó al fútbol con los latinos de la comunidad mientras compartía sus diferentes culturas. Para el chileno, sin embargo, la clave de su verdadera integración fue que él era capaz de pasarlo bien tanto con gringos como con extranjeros. “Mis amigos más cercanos,” recuerda en un correo electrónico, “eran de Israel, Estados Unidos, Costa Rica, México, Argentina, China, Corea.”

Marcelo ha vivido siempre a caballo entre dos mundos. Dejó momentáneamente Iowa para estudiar ingeniería bioquímica en la Universidad Católica de Valparaíso, título que consiguió con honores. Volvió más tarde al medio oeste para cursar el máster y el doctorado en ingeniería civil y ambiental. El interés de Marcelo por el medioambiente no se queda, sin embargo, en los libros. En Iowa, contribuyó a crear la sede iowana de Ingenieros por un Mundo Sostenible, organizó la Feria Progresista de Carreras en 2004 y fue voluntario en México para explicar a niños de colegio la importancia de utilizar agua limpia. A ritmo de música, trató también de desarrollar una conciencia ecológica en la sociedad iowana con su programa de radio en KRUI.

En 2007, Marcelo regresó a Chile y comenzó a ocupar cargos institucionales. Primero en la Universidad Andrés Bello y más tarde en el gobierno chileno. El reconocimiento a su trabajo llegó no sólo desde Iowa, donde en 2013 le fue concedido el International Impact Award, sino también desde el MIT, donde fue becado para completar sus estudios de posgrado, y de la NASA, que lo hizo receptor del Group Achievement Award. A finales de marzo de 2017, Marcelo Mena Carrasco fue nombrado ministro de medioambiente de Chile. Marcelo cuenta que alcanzar esa posición estaba fuera de sus planes, lo ve como “un sueño, una posibilidad de impactar al mundo con una agenda de protección ambiental, impulsar acuerdos internacionales y mostrar al mundo que los cambios son posibles y que son mejores para los países que adoptan tecnologías limpias.”

Marcelo no se siente inmigrante en Iowa y no se siente extraño en Chile. Su casa está en todas partes y la Tierra, a la que lucha por proteger, no entiende de idiomas, de clase o de color de piel. En unos momentos en los que el odio acecha la política en gran parte del mundo, Marcelo recuerda que la discriminación ha aparecido cíclicamente en la historia, pero que los esfuerzos progresistas deben perdurar: “Debemos redoblar esfuerzos para que la gente vote y no deje que ganen quienes piensan que hay gente superior e inferior. Somos mayoría. Pero solo seremos mayoría real si votamos y damos nuestra opinión.”

Marcelo dice en su email que ha enviado las respuestas a nuestras preguntas desde su bicicleta, mientras espera en algún semáforo de Santiago. Un ministro que predica con el ejemplo y que difunde su preocupación medioambiental desde su cuenta de Twitter: @marcelomena.

Marcelo Mena Carrasco, a Chilean environmental official who leads by example

Translated by Kelsi Vanada

Marcelo Mena Carrasco was only 7 years old when his father told him that he and their entire family were going to leave his native city of Santiago, Chile to move to Iowa City. It was 1983, and Marcelo had to confront a world which spoke a language he didn’t yet know. Just a couple of years later, Marcelo went to Kinnick Stadium to watch the Iowa-Michigan game, and celebrated the local team’s 12-10 victory like an Iowan.

Marcelo’s family put a lot of effort into welcoming other Spanish-speaking families to Iowa. When his family arrived, their only contact was an uncle who had set out for Iowa a few years prior to start his Ph.D. But the people in Iowa made them feel at home quickly, and they wanted to make those who came after them feel the same way. Marcelo played soccer with Latinos in the community, taking part in their different cultures. But the key to his true integration was spending time with gringos, as well as with internationals. “My closest friends,” he recalled in an email to Little Village, “were from Israel, the United States, Costa Rica, Mexico, Argentina, China, Korea, wherever.”

Marcelo has always lived between two worlds. He left Iowa briefly to study biochemical engineering at Valparaíso Catholic University, and received his degree with honors. He later returned to the Midwest to get his master’s and his Ph.D. in civil and environmental engineering. During his time at the University of Iowa, he contributed to the creation of the Iowa chapter of Engineers for a Sustainable World, organized the Progressive Career Fair in 2004 and volunteered in Mexico talking to schoolchildren about the importance of using clean water. His efforts to help develop an ecological consciousness in Iowa society were set to the rhythm of music through his radio program on KRUI.

In 2007, Marcelo returned to Chile and began to fill positions at various institutions — first at Andrés Bello University and later in the Chilean government. Recognition of his work reached not only Iowa, where he was awarded the International Impact Award in 2013, but also MIT, where he was given a scholarship to complete his postgrad studies, and NASA, which made him the recipient of the Group Achievement Award. At the end of March 2017, Marcelo Mena Carrasco was named Chilean Minister of the Environment. Marcelo says that attaining this position was not what he had planned. He sees it as “a dream, the possibility of impacting the world with a plan for environmental protection, promoting international agreements and showing the world that change is not just possible but better for the countries that adopt clean technology.”

Marcelo said he doesn’t feel like an immigrant in Iowa, and he doesn’t feel out of place in Chile. His home is everywhere, and the earth, which he fights to protect, doesn’t recognize languages, class or skin color. When hate threatens this policy in much of the world, Marcelo said he remembers that discrimination appears cyclically in history, and that progressive efforts must persist: “We have to redouble our efforts, so that people vote and don’t allow anyone to win who thinks that there are superior and inferior people. We are the majority. But we will only be the real majority if we vote and share our opinion.”

Marcelo says in his email that he sent the answers to our questions from his bike, while waiting at a stoplight in Santiago — an official who leads by example. He also spreads his environmental concerns from his Twitter account: @marcelomena.

Alba Laragranero is a Spanish writer.
Kelsi Vanada works for the International Writing Program and is a poet and translator in Iowa City. This article was originally published in Little Village issue 224.


Add a comment

*Please complete all fields correctly

WHAT TO READ NEXT

Posted by paul-brennan
The latest Senate bill to repeal the Affordable Care Act (ACA) -- the Graham-Cassidy bill -- would remove protections for people with preexisting conditions, create new restrictions on women’s health...
Posted by nicholasmccarty
Deep in the belly of the Vermeer Science Center at Central College in Pella, Iowa, cardboard boxes are stacked against the wall in a dimly lit laboratory. The boxes contain...
Posted by baynard-woods
The political heat of 2017 has finally boiled all the political chants down to their essence. “Fuck that shit!” More than a thousand juggalos -- fans of the horror-art rap...

BUY HALF-PRICE GIFT CARDS